Business is booming.

How a Spreader of Voter Fraud Conspiracy Theories Became a Star

In 2011 verscheen Catherine Engelbrecht op een Tea Party Patriots-conventie in Phoenix om een ​​ernstige waarschuwing te geven.

Toen ze twee jaar eerder vrijwilligerswerk deed bij haar lokale peilingen in de omgeving van Houston, beweerde ze, was ze getuige geweest van kiezersfraude die zo wijdverbreid was dat haar hart ervan stopte. Mensen brachten hun stem uit zonder bewijs van registratie of geschiktheid, zei ze. Corrupte verkiezingsrechters markeerden stemmen voor hun favoriete kandidaten op de stembiljetten van onwetende burgers, voegde ze eraan toe.

Lokale autoriteiten vonden geen bewijs van de verkiezingsmanipulatie die ze beschreef, maar mevrouw Engelbrecht liet zich niet afschrikken. “Als je zoiets eenmaal ziet, vergeet je het niet meer”, vertelde de moeder uit een buitenwijk van Texas die strijder werd voor verkiezingsfraude tegen het publiek van 2.000. “Je kunt je er zeker niet aan houden.”

Mevrouw Engelbrecht was haar tijd vooruit. Veel mensen wijzen op de presidentsverkiezingen van 2020 als het begin van een misleidend geloof dat er wijdverbreide kiezersfraude bestaat. Maar meer dan een decennium voordat Donald J. Trump die beweringen populair maakte, was mevrouw Engelbrecht begonnen met het zaaien van twijfel over het verkiezingsproces en werd ze een van de eerste en meest enthousiaste verspreiders van samenzweringstheorieën voor stembiljetten.

Vanuit die wortels richtte ze een non-profit belangenbehartigingsgroep op, True the Vote, om haar beweringen naar voren te brengen, waarvoor ze weinig bewijs leverde. Ze bouwde vervolgens een groot netwerk van supporters op, smeedde allianties met prominente conservatieven en positioneerde zichzelf als de leidende voorvechter van het opschonen van het stemsysteem.

Nu heeft mevrouw Engelbrecht, 52, die een golf van electoraal scepticisme meemaakt, aangewakkerd door de heer Trump, het moment gegrepen. Ze is een veelgevraagd spreker geworden bij Republikeinse organisaties, verschijnt regelmatig in rechtse media en was de ster van de recente film “2.000 Mules”, die beweerde massale kiezersfraude bij de verkiezingen van 2020 en is ontkracht.

Ze is ook actief geweest in de extreemrechtse strijd voor de tussentijdse verkiezingen van november, waarbij ze verkiezingsfunctionarissen, wetshandhavers en wetgevers bijeenbracht om de kiezersbeperkingen aan te scherpen en de resultaten van 2020 te onderzoeken.

“We moeten klaar zijn,” mevrouw Engelbrecht gezegd in een interview vorige maand met een conservatieve show, GraceTimeTV, die werd gepost op de videodeelsite Rumble. “Er zijn geen substantiële verbeteringen geweest om iets dat in 2020 is gebeurd te veranderen om te voorkomen dat het in 2022 gebeurt.”

Haar reis naar de schijnwerpers illustreert hoe diep het idee van kiezersfraude is verankerd, geholpen door een sterk partijdig klimaat en sociale media. Hoewel dergelijke fraude zeldzaam is, hebben de heer Trump en zijn bondgenoten herhaaldelijk de hashtag-vriendelijke beweringen van mevrouw Engelbrecht van “stembiljettensmokkel” en “stemezels” versterkt op platforms zoals Truth Social, Gab en Rumble.

Misleidende memes over stembussen zijn enorm gestegen. Volgens Zignal Labs, een bedrijf voor media-inzichten, is de term ‘stemezels’, die verwijst naar personen die worden betaald om afwezige stembiljetten naar stembussen te vervoeren, sinds januari 326.000 keer opgedoken op Twitter, tegenover 329 keer tussen november 2020 en januari.

Op sommige plaatsen hebben verdenkingen van manipulatie van stemmen ertoe geleid dat mensen uitzetposten hebben opgezet om te voorkomen dat stembussen illegaal vol zitten. Ambtenaren die toezicht houden op de verkiezingen verhogen de veiligheid in de stembureaus.

Stemrechtenorganisaties zeiden dat ze zich steeds meer zorgen maakten over mevrouw Engelbrecht.

Ze heeft “de kracht van retoriek naar een nieuwe plek gebracht”, zegt Sean Morales-Doyle, waarnemend directeur stemrechten bij het Brennan Center, een onpartijdige denktank. “Het heeft een reële impact op de manier waarop wetgevers en staten verkiezingen besturen en op de zorgen die we hebben over wat er kan gebeuren bij de komende verkiezingen.”

Sommige voormalige bondgenoten van mevrouw Engelbrecht hebben de banden met haar verbroken. Rick Wilson, een Republikeinse medewerker en criticus van Trump, leidde in 2014 de public relations voor mevrouw Engelbrecht, maar stopte na een paar maanden. Hij zei dat ze had geweigerd gegevens over te dragen om haar beweringen over stemfraude te onderbouwen.

“Ze had nooit het sap in termen van bewijs,” zei dhr. Wilson. ‘Maar dat maakt nu niet uit. Ze heeft haar opbeurende moment.”

Cleta Mitchell, de voormalige advocaat van mevrouw Engelbrecht en nu advocaat van de heer Trump, en John Fund, een conservatieve journalist, vertelden de Republikeinse donoren in augustus 2020 dat ze mevrouw Engelbrecht niet langer konden steunen. Ze zeiden dat haar vroege vragen over stemmen belangrijk waren, maar dat ze werden vertroebeld door haar recente activiteiten, volgens een video van de donorbijeenkomst die door The New York Times is verkregen. Ze gingen niet in op het waarom.

“Catherine begon en was geweldig”, zei mevrouw Mitchell, die zelf beweert dat de verkiezingen van 2020 zijn gestolen van de heer Trump. “Maar ze kwam op andere dingen uit. Ik weet echt niet wat ze nu doet.”

Mr. Fund voegde eraan toe: “Ik zou haar geen cent geven.”

Anderen zeiden dat de vragen die mevrouw Engelbrecht stelde in “2.000 muilezels” over het misbruik van stembussen hen hadden geraakt. In juli verscheen Richard Mack, de oprichter van een nationale sherifforganisatie, met haar in Las Vegas om een ​​partnerschap aan te kondigen om de stemming tijdens de tussentijdse verkiezingen te controleren.

“Het belangrijkste recht van het Amerikaanse volk is om onze eigen ambtenaren te kiezen”, zei de heer Mack, een voormalige sheriff van Graham County, Ariz. “Iedereen die dat recht probeert te stelen, moet worden vervolgd en gearresteerd.”

Mevrouw Engelbrecht, die heeft gezegd dat ze een bijbel en een grondwet op zak heeft als herinnering aan haar zaak, bespotte critici en zei dat de enige verkeerde informatie van politiek links kwam. Ze zei dat ze bewijs had van stemfraude in 2020 en een deel ervan had gedeeld met wetshandhavers.

“Ik kan je niet vertellen hoe vaak ik deze oefening heb meegemaakt en hoe mijn woorden worden verdraaid”, zei ze in een telefonisch interview.

Mevrouw Engelbrecht heeft gezegd dat ze tot de verkiezing van president Barack Obama in 2008 slechts een PTA-vrijwilliger en eigenaar van een klein bedrijf was zonder interesse in politiek. Bezorgd over de richting van het land, meldde ze zich vrijwillig bij de peilingen. Haar kritiek op het stemsysteem trok de aandacht van de Tea Party, die overheidsbureaucratie minacht.

In 2009 richtte mevrouw Engelbrecht de non-profit King Street Patriots op, genoemd naar de plaats van het bloedbad in Boston in 1770, dat de koloniale spanningen aanwakkerde die drie jaar later opnieuw zouden uitbarsten met de Tea Party-opstand. Ze vormde ook True the Vote. Het idee achter de non-profitorganisaties was om “vrijheid, kapitalisme, Amerikaans uitzonderlijkheid” te promoten, volgens een belastingaangifte, en om opiniepeilers op te leiden.

Conservatieven omhelsden mevrouw Engelbrecht. Mr. Fund, die schreef voor The Wall Street Journal, hielp haar aan subsidies. Steve Bannon, destijds chief executive van de rechtse media-outlet Breitbart News, en Andrew Breitbart, de oprichter van de publicatie, spraken op haar conferenties.

True the Vote’s vrijwilligers controleerden de registratielijsten, keken naar stembureaus en schreven zeer speculatieve rapporten. In 2010 meldde een vrijwilliger in San Diego dat hij een bus mensen had zien uitladen bij een stembureau ‘die niet uit dit land leken te komen’.

Burgerrechtenorganisaties beschreven de activiteiten als onderdrukking van kiezers. In 2010 vertelde mevrouw Engelbrecht aan supporters dat Houston Votes, een non-profitorganisatie die kiezers registreerde in diverse gemeenschappen van Harris County, Texas, was aangesloten bij de ‘nieuwe zwarte panters’. Ze toonde een video van een niet-verwant lid van New Black Panther in Philadelphia die opriep tot de uitroeiing van blanken. Houston Votes werd vervolgens onderzocht door staatsfunctionarissen en wetshandhavers vielen het kantoor binnen.

“Het was een leugen en racistisch tot in de kern”, zei Fred Lewis, hoofd van Houston Votes, die True the Vote aanklaagde wegens laster. Hij zei dat hij de aanklacht had laten vallen nadat hij “een afspraak” had gemaakt dat True the Vote zou stoppen met het maken van beschuldigingen. Mevrouw Engelbrecht zei dat ze zich zo’n afspraak niet kon herinneren.

Haar profiel steeg. In 2012 noemde Politico haar een van de 50 politieke figuren om naar te kijken. In 2014 werd ze een rechtse held na onthullingen dat de Internal Revenue Service zich had gericht op conservatieve non-profitorganisaties, waaronder True the Vote.

Rond die tijd begon mevrouw Engelbrecht samen te werken met Gregg Phillips, een voormalige ambtenaar van Texas die zich ook richtte op stemfraude. Ze bleven grotendeels buiten de mainstream, vooral bekend in extreemrechtse kringen, tot de verkiezingen van 2020.

Na de nederlaag van meneer Trump mobiliseerden ze zich. Mevrouw Engelbrecht voerde campagne om 7 miljoen dollar in te zamelen om de verkiezingsresultaten te onderzoeken in tientallen provincies in Wisconsin, Georgia, Pennsylvania en Arizona, volgens een rechtszaak van een donor.

De donor was Fred Eshelman, een oprichter van een in Noord-Carolina gevestigd farmaceutisch bedrijf, die True the Vote eind 2020 $ 2,5 miljoen gaf. Binnen 12 dagen vroeg hij om terugbetaling en daagde hij de federale rechtbank aan. Zijn advocaat zei dat True the Vote geen bewijs had geleverd voor zijn beweringen over verkiezingsfraude en dat een groot deel van het geld van de heer Eshelman was gegaan naar bedrijven die banden hadden met mevrouw Engelbrecht.

Mr. Eshelman, die de aanklacht introk en vervolgens een andere indiende die werd afgewezen? in april 2021, reageerde niet op verzoeken om commentaar. Mevrouw Engelbrecht heeft zijn beweringen ontkend.

Medio 2021 werden “2.000 muilezels” uitgebroed nadat mevrouw Engelbrecht en meneer Phillips een ontmoeting hadden gehad met Dinesh D’Souza, de conservatieve provocateur en filmmaker. Ze vertelden hem dat ze gevallen van vulling van stembussen konden detecteren op basis van twee terabytes aan geolocatiegegevens van mobiele telefoons die ze hadden gekocht en gekoppeld aan videobewakingsbeelden van stembussen.

Salem Media Group, het conservatieve mediaconglomeraat, en D’Souza kwamen overeen om een ​​film te maken en te financieren. De titel ‘2.000 muilezels’ was bedoeld om het beeld op te roepen van kartels die mensen betalen om illegale drugs naar de Verenigde Staten te vervoeren.

In mei was de heer Trump gastheer van de première van de film in Mar-a-Lago, waarmee hij de aandacht vestigde op mevrouw Engelbrecht. Senator Mike Lee, een Republikein van Utah, zei na het zien van de film dat het “belangrijke vragen” opriep over de verkiezingsresultaten van 2020; 17 staatswetgevers in Michigan ook verzocht om een ​​onderzoek in de verkiezingsresultaten daar op basis van de beschuldigingen van de film.

In Arizona vroeg het kantoor van de procureur-generaal True the Vote tussen april en juni om gegevens over enkele van de claims in ‘2.000 muilezels’. De beweringen hadden betrekking op de provincies Maricopa en Yuma, waar mevrouw Engelbrecht zei dat mensen illegaal stembiljetten hadden ingediend en “stash-huizen” hadden gebruikt om frauduleuze stembiljetten op te slaan.

Volgens e-mails verkregen via een Freedom of Information Act-verzoek, zei een True the Vote-functionaris dat de heer Phillips een harde schijf met de gegevens had ingeleverd. Het kantoor van de procureur-generaal zei begin deze maand dat het het niet had ontvangen.

Vorige maand organiseerden mevrouw Engelbrecht en de heer Phillips een bijeenkomst op uitnodiging van ongeveer 150 supporters in Queen Creek, Arizona, die online werd gestreamd. Weken van tevoren beloofden ze de adressen van stembureaus en beelden van kiezersfraude bekend te maken.

Mevrouw Engelbrecht heeft de gegevens op het evenement niet bekendgemaakt. In plaats daarvan smeekte ze het publiek om naar de tussentijdse verkiezingen te kijken, die volgens haar de volgende grote bedreiging voor de kiezersintegriteit zouden vormen.

“Het verleden is de proloog”, zei ze.

Alexandra Berzon verslaglegging bijgedragen.