Business is booming.

Biden Maneuvers to Try to Avoid Devastating Rail Strike

WASHINGTON – President Biden, wanhopig om een ​​schadelijke staking van het goederenvervoer per spoor af te wenden die de snelle inflatie zou kunnen verergeren, dringt er bij spoorwegmaatschappijen en vakbonden op aan om vóór de deadline van vrijdag een akkoord te bereiken, terwijl hij onderzoekt of hij eenzijdig iets kan doen om de zorgen van de arbeiders weg te nemen.

De heer Biden en zijn economisch team hebben zich in het laatste uur van de onderhandelingen tussen spoorwegvakbonden en grote spoorwegmaatschappijen gestort, die op gespannen voet staan ​​over planning en ziekteverzuim. Arbeidsgroepen hebben erop aangedrongen dat werknemers onbetaald verlof kunnen opnemen voor doktersafspraken, een verzoek dat spoorwegmaatschappijen niet wilden inwilligen.

Woensdag zei Amtrak, vooruitlopend op een staking, dat het alle langeafstandstreinen voor passagiers vanaf donderdag zou annuleren om te voorkomen dat mensen zouden stranden, aangezien veel van zijn treinen rijden op sporen die worden beheerd en onderhouden door vrachtvervoerders.

Ook op woensdag stemden leden van een kleine spoorwegvakbond, waarvan de leiders een voorlopige deal hadden gesloten met vrachtbedrijven, de overeenkomst weg, wat aangeeft dat er meer moeilijkheden zullen zijn bij de komende onderhandelingen. En de minister van Arbeid van de heer Biden verzamelde vakbonds- en bedrijfsleiders in Washington om te proberen de impasse te doorbreken, met weinig vooruitgang.

De dreigende staking heeft de heer Biden op een kritiek moment in een moeilijke positie gestort, met tussentijdse verkiezingen die zullen bepalen of de Democraten de controle over het snel naderende Congres behouden en de ongebreidelde inflatie de steun van de president afbrokkelt. De heer Biden, al jarenlang een voorvechter van vakbondsleiders en vakbondsmedewerkers, zit gevangen tussen zijn langdurige inspanningen om het gejammer van de toeleveringsketen uit het pandemische tijdperk, dat de inflatie heeft aangewakkerd, te verminderen en zijn inspanningen om de enthousiaste steun van vakbonden te blijven winnen.

Dientengevolge probeert de heer Biden een zorgvuldige lijn te volgen, waarbij hij zich inspant om zowel vakbonden als bedrijven te vertellen dat ze een verplichting hebben aan het publiek om de treindienst in beweging te houden. Hoewel hij tijdens zijn ambtsperiode heeft gepusht om de macht van de georganiseerde arbeid te vergroten, is hij op zijn hoede om de Amerikaanse consumenten en de economie te schaden, die zelfs bij een korte staking te maken kunnen krijgen met tekorten en prijspieken.

Maandag belde de heer Biden leiders aan beide kanten van de tafel om aan te dringen op een deal, waarbij hij aan beide kanten dezelfde boodschap benadrukte, volgens mensen die bekend zijn met de discussies: een staking zal treinklanten en een groot aantal mensen en bedrijven over de hele wereld schaden. het land, en een onderhandelde overeenkomst is de beste manier om er een te vermijden.

Martin J. Walsh, de arbeidssecretaris, en functionarissen van het Witte Huis ontvingen woensdag vakbonds- en bedrijfsleiders in Washington in een poging een deal te sluiten vóór vrijdag, wanneer een federaal opgelegde “afkoelingsperiode” voor onderhandelingen afloopt. Werknemers zouden onmiddellijk in staking kunnen gaan, al zullen ze dat niet automatisch doen.

De gesprekken zijn vastgelopen over de klachten van de vakbonden over de arbeidsomstandigheden waarmee werknemers worden geconfronteerd die de op een na grootste manier van goederenvervoer van het land aandrijven – inclusief lange diensten die op korte termijn zijn gepland en boetes voor ziekmelding of naar de dokter gaan. De assistenten van de heer Biden hebben besproken of de president enige vorm van uitvoerende actie zou kunnen ondernemen om betere voorwaarden voor spoorwegarbeiders te garanderen.

Ambtenaren van het Witte Huis wilden niet ingaan op welke acties het economische team van de president had besproken, en het blijft onduidelijk welke macht de heer Biden heeft om problemen op te lossen die grotendeels onder de bevoegdheid van particuliere bedrijven vallen.

De heer Biden zou de Democratische leiders in het Congres ertoe kunnen aanzetten wetgeving aan te nemen die de bedenktijd verlengt of vakbonden en werkgevers dwingt contractaanbevelingen te accepteren vorige maand uitgegeven door een noodraad die deze zomer door de heer Biden is opgericht.

Maar de heer Biden is niet de voormalige president Ronald Reagan, die in 1981 de beroemde luchtverkeersleiders weer aan het werk beval en degenen ontsloeg die zich niet aan de regels hielden. In plaats daarvan noemt hij zichzelf graag de ‘meest pro-vakbondspresident in de geschiedenis’.

“Dit is een kwestie die kan en moet worden opgelost tussen de spoorwegmaatschappijen en de vakbonden”, vertelde Karine Jean-Pierre, de perssecretaris van het Witte Huis, woensdag aan verslaggevers en voegde eraan toe: “niet door het Congres.”

Ambtenaren van de overheid maken noodplannen om te proberen verstoringen voor kritieke zendingen in het geval van een staking tot een minimum te beperken. Die omvatten het werken met vrachtwagenbedrijven, zeevervoerders en andere alternatieve vormen van transport om ervoor te zorgen dat sommige voorraden nog steeds op hun bestemming kunnen komen.

Maar de mogelijkheden van de regering zijn beperkt, zegt John Drake, vice-president transport, infrastructuur en toeleveringsketenbeleid bij de Amerikaanse Kamer van Koophandel, een zakelijke lobbygroep die de heer Biden en het Congres ertoe heeft aangezet resoluut op te treden om een ​​staking af te wenden.

“De instrumenten die de regering tot haar beschikking heeft om te proberen de gevolgen hiervan te verzachten, zullen gewoon niet voldoende zijn,” zei Drake, “zodat het Amerikaanse publiek niet uit de eerste hand ziet welke schade dit zal aanrichten. doen met hun leven en levensonderhoud.”

Michael K. Friedberg, een advocaat gericht op de transportsector bij Holland & Knight, zei dat vakbondsleiders zich bewust waren van de politieke hachelijke situatie die de impasse veroorzaakte voor de heer Biden en congresdemocraten. Maar hun leden geven ‘niet om de politiek van Biden. Ze willen hun ziekteverlof en ze willen het nu”, zei hij.

“Het zet Biden en de Democratische caucus echt in een lastig parket”, voegde hij eraan toe.

Bijna een derde van het Amerikaanse vrachtvervoer gaat per spoor, de tweede alleen voor vrachtwagens. De Association of American Railroads, die de grote Amerikaanse, Mexicaanse en Canadese goederenspoorwegen vertegenwoordigt, evenals Amtrak, schattingen dat een landelijke onderbreking van de treindienst meer dan 7.000 treinen per dag zou kunnen stilleggen en de economie meer dan $ 2 miljard per dag zou kosten.


Wat we overwegen voordat we anonieme bronnen gebruiken. Kennen de bronnen de informatie? Wat is hun motivatie om het ons te vertellen? Zijn ze in het verleden betrouwbaar gebleken? Kunnen we de informatie bevestigen? Zelfs als deze vragen zijn beantwoord, gebruikt The Times als laatste redmiddel anonieme bronnen. De verslaggever en minimaal één redacteur kennen de identiteit van de bron.

Spoorwegen begonnen hun klanten vorige week te waarschuwen dat ze zich op een staking zouden voorbereiden door een aantal diensten te verminderen. Union Pacific, CSX en BNSF zeiden allemaal dat ze maandag zouden beginnen met het veiligstellen van gevaarlijke en giftige materialen om te proberen ervoor te zorgen dat gevaarlijke goederen niet onbewaakt zouden blijven in het geval van een staking. Norfolk Southern sloot dinsdag zijn poorten voor containers die van vrachtwagens en schepen kwamen, en gezegd het was van plan om donderdag om middernacht te beginnen met het volledig afsluiten van zijn netwerk.

Kristen South, een woordvoerster van Union Pacific, zei in een verklaring per e-mail dat, hoewel die acties noodzakelijk waren, ze niet betekenden dat een werkonderbreking zeker was.

“Wat we willen, en blijven aandringen, is een snelle oplossing die historische loonsverhogingen voor werknemers mogelijk maakt en de spoorwegen in staat stelt de dienstverlening zo snel mogelijk te herstellen, waardoor verdere verstoring van de worstelende toeleveringsketen wordt voorkomen”, zei ze.

Maar twee van de grote vakbonden die niet hebben ingestemd met een contract, noemden die voorbereidingen “niet meer dan afpersing door bedrijven”, en zeiden dat de spoorvervoerders de toeleveringsketen verder schaadden in een poging om congresactie uit te lokken.

“Onze vakbonden blijven aan de onderhandelingstafel en hebben de spoorvervoerders een voorstel gedaan dat we bereid zijn voor te leggen aan onze leden voor ratificatie, maar het zijn de spoorvervoerders die weigeren om tot een aanvaardbare overeenkomst te komen”, aldus de SMART Transportation Division en de Brotherhood of Locomotive Engineers and Trainmen zei in een gezamenlijke verklaring.

Op woensdag heeft de International Association of Machinists and Aerospace Workers, die 4.900 locomotiefmachinisten, monteurs van baanapparatuur en ander onderhoudspersoneel vertegenwoordigt, gezegd dat het ook had gestemd om de overeenkomst met de vervoerders te verwerpen en een staking goed te keuren, maar dat het zijn actie uitstelde tot 29 september om meer tijd te hebben voor onderhandelingen.

Bij het ingewikkelde geschil zijn een tiental vakbonden betrokken, elk met een eigen proces voor het ratificeren van overeenkomsten die met de spoorwegen zijn bereikt, evenals meer dan 30 spoorwegen en ongeveer 115.000 werknemers.

De verstoringen kunnen gevolgen hebben voor enorme delen van Amerikaanse industrieën die afhankelijk zijn van spoorvervoer om hun goederen tijdig over het continent te vervoeren. Zo haast de detailhandel zich momenteel om speelgoed, kleding en elektronica van vrachtschepen naar magazijnen en distributiecentra te verplaatsen voor de feestdagen. Veel Amerikaanse boeren staan ​​ook op het punt hun gewassen te oogsten, die ze vaak op treinen zetten om naar verwerkers te sturen.

De Amerikaanse spoorwegen zijn verantwoordelijk voor het transport van een groot deel van de chemicaliën, auto’s, metalen, graan en olie die over het continent worden vervoerd, naast het vervoer van containers vol schoenen, shampoo en meubels.

Elke onderbreking zou een stormloop veroorzaken onder boeren en detailhandelaren om vrachtwagens te beveiligen om hun goederen te vervoeren, wat hoogstwaarschijnlijk de spotprijzen in de vrachtwagenindustrie opdrijft en de kosteninflatie verhoogt voor industrieën die afhankelijk zijn van vrachtwagens, zei Priyesh Ranjan, de CEO van Vorto , een supply chain-platform.

Een spoorwegstaking kan ook de congestie in havens aan de oostkust verergeren, aangezien bedrijven hun goederen per schip en aan de westkust dichter bij de consument proberen te brengen, zei Judah Levine, hoofd onderzoek bij Freightos, een internationaal vrachtplatform.

Een andere complicatie doemt ook op: havenarbeiders en terminaloperators in havens aan de westkust zitten vast in hun eigen uitgebreide onderhandelingen over een contract dat in mei afliep. Hoewel beide partijen hebben toegezegd door te gaan met het verplaatsen van goederen terwijl ze onderhandelen, blijft de mogelijkheid van een werkonderbreking of vertraging die de handel verlamt, bestaan.

Omdat de spoorwegindustrie centraal staat in de economie, hebben het Congres en de regering een speciale bevoegdheid om in te grijpen in haar arbeidsconflicten. Op grond van de Spoorwegarbeidswet kan de president een noodraad aanstellen om aanbevelingen te doen om arbeidsconflicten op te lossen.

President Biden riep die raad half juli bijeen en bracht op 16 augustus een rapport uit, waarmee een periode van 30 dagen werd gestart waarin stakingen, vertragingen en uitsluitingen verboden zijn.

De spoorwegen hebben gezegd bereid te zijn de aanbevelingen van de raad te aanvaarden, waaronder het verhogen van de nominale lonen met 22 procent over vijf jaar en het grotendeels handhaven van de status-quo voor ziektekostenverzekeringen.

Ook de meeste vakbonden hebben ingestemd met het voorstel. Maar verschillende vakbonden, waaronder twee grote die ongeveer de helft van de werknemers vertegenwoordigen die onder de onderhandelingen vallen, pleiten voor verbeteringen in hun ziekteverlof- en aanwezigheidsbeleid, dat ze als ‘draconisch’ hebben beschreven.

Niraj Chokshi en Noam Scheiber verslaglegging bijgedragen.