Business is booming.

At 75, the Father of Environmental Justice Meets the Moment

HOUSTON — Hij staat bekend als de vader van milieurechtvaardigheid, maar meer dan een halve eeuw geleden was hij gewoon Bob Bullard uit Elba, een plaatsje diep in Alabama dat geen wegen heeft geplaveid, geen riolering heeft aangelegd of straatverlichting heeft aangebracht in gebieden waar zwarte gezinnen wonen. zoals hij leefde. Zijn grootmoeder had een zesde klas onderwijs. Zijn vader was elektricien en loodgieter die jarenlang geen vergunning kon krijgen vanwege zijn ras.

Nu, meer dan vier decennia nadat Robert Bullard een ongeplande carrière wendde tot milieuactivisme en burgerrechten, boekt de beweging die hij hielp oprichten een van zijn grootste overwinningen tot nu toe. Ongeveer $ 60 miljard van de $ 370 miljard aan klimaatuitgaven die vorige maand door het Congres zijn goedgekeurd, is bestemd voor milieurechtvaardigheid, die pleit voor gelijke milieubescherming voor iedereen, de zaak waaraan Dr. Bullard zijn leven heeft gewijd.

Sommige milieuactivisten hebben kritiek geuit op de nieuwe wetgeving voor het toestaan ​​van meer olie- en gasboringen, die over het algemeen achtergestelde gemeenschappen het hardst treft. Voor Dr. Bullard is de nieuwe wet reden voor een feestje, maar ook voor voorzichtigheid. Te vaak, zei hij, worden federaal geld en hulpfondsen ongelijk verdeeld door staats- en lokale overheden, en weg van gekleurde mensen en arme gemeenschappen, die het meest worden getroffen door vervuiling en het meest kwetsbaar zijn voor klimaatverandering. Dit kan een belangrijk moment zijn voor milieurechtvaardigheid, zei hij, maar nooit eerder stond er zoveel op het spel.

“We hebben waakhonden van de overheid nodig om ervoor te zorgen dat het geld de behoefte volgt”, zei Dr. Bullard in een recent interview. “Klimaatverandering zal de ongelijkheden en ongelijkheden verergeren en die kloof vergroten. Daarom moeten we dit deze keer goed doen.”

Dr. Bullard, 75, is een van de meest vooraanstaande experts op het gebied van milieurechtvaardigheid ter wereld. Zijn baanbrekende boek ‘Dumping in Dixie’ uit 1990, over giftige voorzieningen in gekleurde gemeenschappen, is meer dan 5.600 keer geciteerd in wetenschappelijke artikelen. Hij kan zich niet herinneren wanneer hij precies de ‘Vader van Milieurechtvaardigheid’ werd genoemd, en hoewel de bijnaam prominent op zijn websitehij heeft het niet zelf bedacht (er zijn andere geroemde ouderlingen in het veld), en beïnvloedt een zekere mate van nederigheid wanneer ernaar wordt gevraagd.

“Het is beter om de ‘vader van’ dan ‘zoon van’ genoemd te worden”, zei Dr. Bullard afgelopen voorjaar tijdens een interview aan de Texas Southern University. “Het is echt een compliment, maar nogmaals, ik ben slechter genoemd.”

Vooral in de afgelopen jaren, toen milieurechtvaardigheid op de voorgrond kwam, is de zichtbaarheid van Dr. Bullard sterk toegenomen. Verzoeken voor gesprekken en interviews inschenken dagelijks, niet in de laatste plaats vanwege zijn stijl: hij kan een stortvloed aan alarmerende feiten leveren terwijl hij opgewekt blijft, en onverbloemde eerlijkheid met een glimlach serveren. Van de ongeveer twee dozijn onderscheidingen en prestigieuze benoemingen die Dr. Bullard tijdens zijn carrière heeft verzameld, is bijna de helft in de afgelopen vier jaar binnengekomen. In 2021 werd hij adviseur van het Witte Huis en met $ 1,25 miljoen van de Houston Endowment en later $ 4 miljoen van het Bezos Earth Fund, opende Texas Southern University het Bullard Center for Environmental and Climate Justice.

“Ik ken niemand op de planeet die meer heeft gedaan om te pleiten voor en het bewustzijn over deze kwestie te vergroten”, zei Dr. Paul Mohai, een professor aan de School for Environment and Sustainability aan de Universiteit van Michigan, die Dr. Bullard al meer dan 30 jaar. “Het is onmogelijk om geen adrenalinestoot te krijgen als hij spreekt.”

Dr. Bullard werd in 1946 geboren in een familie die alle kansen tartte. In 1875, tien jaar na de officiële afschaffing van de slavernij, verwierven zijn overgrootouders enkele honderden hectaren bosland op Elba. ‘We weten niet hoe ze eraan zijn gekomen,’ zei dr. Bullard. “Wij vragen er niet om.”

Het land bleek een gamechanger. Als bezitters van onroerend goed konden zijn ouders en grootmoeder stemmen volgens de Jim Crow-wetten. Op verkiezingsdagen kleedden ze zich in hun zondagse outfit en gingen naar de stembus, ook al betekende dat dat ze belasting moesten betalen en geletterdheidstests moesten afleggen. Met hout dat van het land was geoogst, kon de familie Bob en zijn vier broers en zussen ook naar de universiteit sturen, een zeldzaamheid voor zwarte mensen in die tijd.

Na zijn afstuderen aan de Alabama A&M University had de jonge Bob Bullard nog een meevaller. Het was het hoogtepunt van de oorlog in Vietnam, en hij werd opgeroepen voor de mariniers, maar werd op de een of andere manier niet ingezet, om te ontsnappen aan het schrijnende lot dat anderen in zijn peloton overkwam. Gefinancierd door de GI Bill, behaalde hij een master’s degree en doctoraat in de sociologie, en kwam naar voren om zijn carrière te modelleren naar die van zijn held, de schrijver en burgerrechtenkampioen WEB DuBois.

“Hij deed geen dode blanke man sociologie, hij deed wat ik kick-ass sociologie noem,” zei Dr. Bullard. “Je kunt een geleerde en een activist zijn en je kunt iets doen om verandering teweeg te brengen.”

Het milieu stond pas in 1979 op de radar van Dr. Bullard, toen hij sociologie doceerde aan de Texas Southern University en zijn vrouw, Linda McKeever Bullard, een advocaat, om zijn hulp vroeg. Ze diende een class action-rechtszaak in om te voorkomen dat een vuilstort terechtkwam in een zwarte middenklassegemeenschap in Houston, en tikte haar man aan om erachter te komen waar de andere vuilstortplaatsen van de stad waren. Hij schakelde zijn studenten in en na nauwgezet onderzoek ontdekten ze dat hoewel zwarte mensen slechts een kwart van de bevolking van Houston uitmaakten, alle vijf de vuilnisbelten van de stad, zes van de acht verbrandingsovens en drie van de vier particuliere stortplaatsen in Zwarte wijken.

De zaak duurde acht jaar voor de rechtbank en eindigde in 1987 met een beslissing om de stortplaats te laten doorgaan. Dr. Bullard was stomverbaasd. “De gegevens en het onderzoek waren solide,” zei Dr. Bullard. “Maar het was niet genoeg om de erfenis van racisme in het districtssysteem te overwinnen.”

Nadat de stortplaats was gebouwd in de met bomen omzoomde gemeenschap van huizen die eigendom zijn van Black, zei Dr. Bullard dat er meer industriële locaties volgden, waardoor de waarde van onroerend goed daalde. ‘Dat is diefstal van rijkdom,’ zei hij. Verontwaardigd was hij vastbesloten om meer voorbeelden te ontdekken van hoe gekleurde gemeenschappen onevenredig werden geteisterd door vergiftigd water, grond en lucht.

In de jaren tachtig waren milieuactivisme en burgerrechten over het algemeen op twee verschillende sporen, en Dr. Bullard worstelde om steun te krijgen van beide kampen. De grote milieugroeperingen vertelden hem dat ze niet werkten aan wat zij als een sociale kwestie bestempelden – “mijn antwoord was: ‘Is ademen sociaal?'”, zei Dr. Bullard. Ondertussen zeiden burgerrechtenorganisaties vaak dat hun focus lag op discriminatie op het gebied van huisvesting, stemmen, werk en onderwijs. Het manuscript “Dumping in Dixie” werd om soortgelijke redenen een tiental keer afgewezen; Dr. Bullard kreeg te horen dat de woorden ‘milieu’ en ‘racisme’ niet bij elkaar hoorden omdat de omgeving niet racistisch kon zijn. De uitgever die het uiteindelijk kocht, maakte er een leerboek van, wat Dr. Bullard aanvankelijk boos maakte, totdat hij zich realiseerde dat het door landelijke universiteiten werd geadopteerd, waardoor zijn bevindingen in jonge geesten werden gezaaid.

“‘Dumpen in Dixie’ is de bijbel over milieurechtvaardigheid”, zegt Na’Taki Osborne Jelks, een wetenschapper op het gebied van milieugezondheid die als student bij Dr. Bullard studeerde en nu doceert aan Spelman College. “Hij stelde een routekaart op voor anderen die wetenschap wilden combineren met activisme en belangenbehartiging.”

Vandaag, na decennia van organiseren en mobiliseren, is milieurechtvaardigheid een grote zorg voor klimaatactivisten, een stijging die Peggy Shepard, uitvoerend directeur van WIJ HANDELEN voor Milieurechtvaardigheid, in Harlem, grotendeels toegeschreven aan de Black Lives Matter-beweging en de moord op George Floyd. Mevrouw Shepard voegde eraan toe dat ze nog nooit zoveel media-aandacht of financieringsaanbiedingen had gezien. ‘We hebben de strijd van David en Goliath met een katapult gestreden,’ zei ze.

En milieuorganisaties die 15 jaar geleden ras negeerden, “struikelden nu over elkaar” om mensen van kleur in dienst te nemen, zei Dr. Bullard. De grootste groene groepen blijven overwegend blank en hebben te maken gehad met hun eigen raciale afrekeningen. In 2020 nam een ​​zwarte staflid ontslag bij de Union of Concerned Scientists, waarbij ze publiekelijk afkeurde wat zij beschreef als het ingebakken symbolisme; een paar weken later zei de Sierra Club dat het de blanke suprematie van zijn oprichter, John Muir, het hoofd moest bieden.

Dr. Beverly Wright, oprichter en uitvoerend directeur van het Deep South Center for Environmental Justice in New Orleans, en een oude medewerker van Dr. Bullard, zei dat de uitsluiting van gekleurde mensen een prijs met zich meebracht. Enquêtes afgenomen in 2020 door Yale University en George Mason University toonde aan dat 80 procent van de Latino’s en 75 procent van de zwarte mensen zich zorgen maakte over klimaatverandering, vergeleken met 59 procent van de blanken.

“Ze realiseerden zich dat ze dit niet alleen kunnen doen, en dat ze ons in de kamer nodig hebben om iets gedaan te krijgen of te laten slagen”, zei Dr. Wright, verwijzend naar de grote milieugroeperingen. “Alle dingen werken beter voor ons allemaal als we in de kamer zijn.”

Toch blijft hun strijd een zware strijd. In augustus hebben de Democraten concessies gedaan waardoor meer fossiele brandstoffen kunnen worden uitgebreid om steun te krijgen voor de klimaatwet van Joe Manchin, de Democraat uit West Virginia die een cruciale swing-stemming heeft in een gelijk verdeelde Senaat. dit ikmaakte wat milieurechtvaardigheid woedend voorstanders die zeiden dat gemarginaliseerde gemeenschappen, vooral die in de buurt van petrochemische fabrieken aan de Golfkust, tot offerlammeren werden gemaakt.

Er zijn ook vragen over de vraag of de Democraten de 60 miljard dollar die in de nieuwe klimaatwet is bestemd voor milieurechtvaardigheid, overdrijven. Sylvia Chi, een strateeg bij het Just Solutions Collective, berekende dat het bedrag dichter bij $ 40 miljard lag; volgens haar analyse leek het Witte Huis de waarde van hele programma’s mee te nemen in plaats van kleinere bedragen gericht op achtergestelde gemeenschappen, of mogelijk programma’s die helemaal niet op die gemeenschappen zijn gericht.

Dr. Bullard, van zijn kant, prees het wetsvoorstel als historisch, en juichte de opname van gemeenschapssubsidies en financiering voor het monitoren van vervuiling in de buurt van industriële faciliteiten toe.

Maar hij en zijn collega’s maken zich zorgen over het toezicht en het geld dat naar achtergestelde gemeenschappen gaat zoals bedoeld, en vrezen dat er niet expliciet afdwingbare doelen worden gesteld. “De implementatie is de strijd”, zei Dr. Wright.

Dr. Bullard wees op een onderzoek door het ministerie van Volkshuisvesting en Stedelijke Ontwikkeling eerder dit jaar, waaruit bleek dat een staatsbureau in Texas mensen van kleur discrimineerde toen het hulpgelden uitdeelde na de orkaan Harvey. Onderzoek toont ook aan dat FEMA, de overheidsinstantie die verantwoordelijk is voor het helpen van Amerikanen bij het herstellen van rampen, vaak blanke rampslachtoffers meer heeft geholpen dan gekleurde mensen, zelfs als de hoeveelheid schade hetzelfde is. Vooral zuidelijke staten hadden een lange geschiedenis van ongelijke behandeling van gemeenschappen en lakse handhaving van burgerrechtenwetten, merkte Dr. Bullard op. “De duivel zit in de details”, zei hij.

Een woordvoerder van het Office of Management and Budget zei dat de administratie “zich heeft toegelegd op het toewijzen van de financiering in overeenstemming met het statuut”.

Dr. Jalonne White-Newsome, de senior directeur voor Environmental Justice bij de Council on Environmental Quality van het Witte Huis, zei dat er een nieuwe milieuscorekaart werd ontwikkeld om federale agentschappen ter verantwoording te roepen. Fondsen zullen ook worden toegewezen met behulp van een nieuw kader dat de regering Biden eerder dit jaar aankondigde. Toch veroorzaakte de formule wat hackles omdat het race weglaat.

Sinds de wet werd uitgevaardigd, is Dr. Bullard nog nooit zo gewild geweest, en Dr. Wright, die ook in de 70 is, zei dat ze onlangs lachten om hoe druk ze het hadden.

“Ik zei: ‘Bob, het komt zo snel binnen dat we er niet bij kunnen’, en hij zei: ‘Is dat niet geweldig?’, herinnert Dr. Wright zich. “Het zou beter zijn geweest op 40, maar waarom ga je het rustiger aan doen als je eindelijk middelen hebt?” zij ging door. “Hij is nooit vertraagd. Waarom zou hij nu?”