Business is booming.

'I need TWO DAYS to recover from a game!': Graham Potter discusses life being the Brighton boss

Elke zeven dagen trekt Graham Potter zijn sportschoenen aan en gaat joggen langs de kust van Brighton. Het is, met enige marge, het slechtste half uur van zijn week.

‘Ik heb absoluut een hekel aan hardlopen’, zegt de manager van Brighton tegen Sportsmail.

‘Maar ik probeer het een keer per week alleen voor mijn hersenen te doen, gewoon om opzettelijk iets te doen wat ik niet leuk vind. Het is een soort marteling, maar ik moet voorbereid zijn om met de pijn om te gaan.

‘Ik denk gewoon: ‘Ik haat dit, ik haat dit. Waarom doe ik dit?” Ik vind geen zone of een mentale high. Nee. Ik vind pas echte voldoening als ik het gedaan heb. Dat is alles waar het voor is. Om te laten zien dat ik het kan.’

Graham Potter reflecteert op Premier League-management terwijl hij aan zijn vierde jaar bij Brighton begint

Graham Potter reflecteert op Premier League-management terwijl hij aan zijn vierde jaar bij Brighton begint

Voetbalmanagement is een stressvolle bezigheid. Er zou kunnen worden beweerd dat er genoeg pijn en angst op het werk is zonder er nog meer aan toe te voegen in je vrije tijd.

Maar Potters kijk op het leven ging altijd over het zichzelf nog één vraag stellen, nog één stap zetten. Drie jaar na zijn tijd bij Brighton blijft die filosofie bestaan.

‘In het voetbal is winnen de beste manier om mensen ervan te overtuigen dat je op de goede weg bent’, zegt Potter. ‘En als je bij Brighton of bij veel clubs in de Premier League zit, win je niet zo vaak. Internationale pauzes komen, je krijgt gelijkspel, je krijgt een nederlaag, het speelschema gooit grote clubs naar je toe. Psychologisch kan dat een grote uitdaging zijn, dus ik probeer het te zien als iets dat ik gelukkig mag meemaken. Ik probeer te denken: “Ik krijg deze uitdaging waarmee ik kan proberen zoveel mogelijk te groeien”.

‘Het is soms brutaal. Maar je moet het zien als een manier om jou als persoon beter te maken. Want wat is het alternatief?

‘Er is soms werk nodig om perspectief te vinden, om uit de emotionele achtbaan van de Premier League te zoomen.

‘Want als je dat niet kunt, kan het je tot waanzin drijven en je erger maken. Dat zou ik nooit willen.’

De 47-jarige leidde de Seagulls vorig seizoen naar hun hoogste Premier League-finish ooit als negende

De 47-jarige leidde de Seagulls vorig seizoen naar hun hoogste Premier League-finish ooit als negende

De 47-jarige leidde de Seagulls vorig seizoen naar hun hoogste Premier League-finish ooit als negende

Drie maanden geleden, bijna op de dag, zag Potter zijn Brighton-team Manchester United met 4-0 slopen in het Amex Stadium. Brighton zou als negende eindigen in de Premier League, een record voor de club.

‘Het was een van die dagen die je moet waarderen’, herinnert hij zich.

‘De zon scheen, het team speelde goed, we scoorden, grepen de tegenstander op een goed moment en dat was alles wat we nodig hadden. Het was een goede wedstrijd en een goede dag. Maar het is weg.’

Op zondag begint Brighton hun seizoen op Old Trafford. United heeft een nieuwe coach en nieuwe spelers. Brighton is zonder Yves Bissouma en Marc Cucurella, verkocht aan Tottenham en Chelsea voor een totaal van £ 90 miljoen. Potter is zoals altijd optimistisch.

Hij zegt: ‘Soms merk je dat je aan de zijkant van deze velden staat en denkt: “Wauw, dit is geweldig”. Daar is niets mis mee. Het zou jammer zijn als ik daar ooit anders over zou denken.

‘Mijn vader en moeder zijn niet meer bij ons, zegen ze. Maar het waren werkende mensen en hadden deze wedstrijden graag gezien.

‘Denk aan alle mensen op de wereld die met mij van plaats zouden ruilen. Het is ongeloofelijk.

‘Dus je bent het aan het spel en iedereen die je heeft gesteund verplicht om op zijn minst te genieten van de kans om te slagen of te falen. Het is niet altijd zo eenvoudig. Het is zwaar, maar je moet het echt proberen.’

Potter zei dat zijn tijd bij Brighton 'ongelooflijk uitdagend' was, maar ook 'briljant'

Potter zei dat zijn tijd bij Brighton 'ongelooflijk uitdagend' was, maar ook 'briljant'

Potter zei dat zijn tijd bij Brighton ‘ongelooflijk uitdagend’ was, maar ook ‘briljant’

Potter verloor zijn beide ouders tijdens zijn eerste seizoen bij Brighton. Kort daarna sloeg Covid toe. Aan het einde hield hij Brighton met zeven punten in de Premier League, maar soms voelde het een beetje zenuwachtiger dan dat.

‘De drie jaar hier zijn ongelooflijk uitdagend geweest’, knikt hij.

‘Het was heel zwaar, maar ook briljant. Hoe ouder ik word, hoe meer ik besef dat het leven zo is. Er zijn veel goede dingen, maar ook veel slechte dingen. Niemand ontsnapt eraan. We zijn allemaal hetzelfde.

‘Het eerste jaar was waarschijnlijk het zwaarste van mijn leven. Zo snel twee ouders verliezen en omgaan met de emotie van de Premier League.

‘Ik vroeg me af of ik me boos of overstuur voelde vanwege het voetbal of vanwege de dingen die ik als mens meemaakte. Dat moet je proberen uit te werken. Misschien weet ik het nog steeds niet.

‘Toen sloeg de pandemie toe en met dit alles op de achtergrond probeerde ik iedereen ervan te overtuigen dat we hier op de goede weg waren en de waarheid is dat er niet een enorme hoeveelheid geduld is in de moderne wereld.

‘Uiteindelijk willen mensen winnen en als je 41 punten krijgt – zoals wij deden – dan is het duidelijk dat je niet zoveel wint.

‘Dus het is moeilijk om vooruit te blijven gaan en daarom heb ik het geluk hier een goede club te hebben met goede mensen die me de stabiliteit geven om een ​​coach te kunnen zijn. Niemand van ons is perfect. We hebben allemaal die steun nodig en ik ben op een plek waar ik die krijg. Ik ben dankbaar.’ Het geduld van Brighton is terugbetaald. Het voetbal van het team is slim en vooruitstrevend en is gestaag verbeterd onder hun 47-jarige coach, samen met hun competitiepositie. Potter heeft het afgelopen jaar ook minstens één – mogelijk twee – toenaderingen van Tottenham genegeerd.

Altijd een man om zijn eigen pad te volgen, Potter arriveerde in Brighton na gecoacht te hebben op universitair niveau, daarna in Zweden en slechts kort in Swansea in het kampioenschap. Als iemand een kans zou afwenden om bij de eerste grote club die hem benaderde, te springen, was hij het wel.

‘Er zijn verschillende banen en verschillende uitdagingen’, zegt Potter.

‘De waarheid is dat er in deze competitie niets gemakkelijk is. Je kijkt ergens anders en je zou kunnen denken: “Meer geld, meer problemen”.

‘Het ego kan je constant laten kijken of jezelf vergelijken met iemand anders. Je kunt denken: “Dat kan beter”.

‘Maar ik probeer mezelf niet te vergelijken met een andere manager of deze club met een andere club. Omdat het een spel is dat ik niet kan winnen. Ik weet niets over iemands omstandigheden, behalve die van mij.

‘Alles wat ik weet is mijn eigen reis in het leven, mijn eigen ups en downs. Dus ik concentreer me op mij en deze club en hoe we kunnen verbeteren. Het voelt hier nog steeds goed voor mij.’

Realisme over de langetermijnplannen van Brighton zit deels achter de verkoop van Marc Cucurella aan Chelsea

Realisme over de langetermijnplannen van Brighton zit deels achter de verkoop van Marc Cucurella aan Chelsea

Realisme over de langetermijnplannen van Brighton zit deels achter de verkoop van Marc Cucurella aan Chelsea

Cucurella’s verkoop aan Chelsea voor £ 60 miljoen deze week vertegenwoordigt uitstekende zaken door Brighton. De Spaanse verdediger werd afgelopen zomer gekocht voor 15 miljoen pond. Het is in zekere zin typerend voor wat de club doet, maar tegelijkertijd voelt het relevant om te vragen of dit een troost is voor een manager wiens taak het is om wedstrijden te winnen.

‘We zouden binnenkort in een positie kunnen zijn waarin we £ 150 miljoen aan spelers hebben verkocht in de laatste drie vensters’, erkent Potter.

‘Zou het makkelijker zijn om wedstrijden te winnen met Ben White, Dan Burn, Yves Bissouma en Marc Cucurella? Ja. Maar dat is het werk hier. Ik moet begrijpen dat deze dingen zullen gebeuren en dan gaat het erom wat we met het geld doen en hoe we vooruitgang blijven boeken. Dat is het interessante.

‘Als het hier de opdracht was om de Premier League te winnen, zou ik iets anders zeggen. Maar dat is het niet. Ons doel is om een ​​top-10 Premier League-club te zijn en een deel van die strategie is te begrijpen dat als Champions League-teams op het juiste moment en de juiste prijs voor je spelers komen, je het moet gebruiken als een manier om je volgende speler te rekruteren en om je club te ontwikkelen en te laten groeien.

‘Het is lastig, want we moeten rekening houden met de supporters. We willen niet gezien worden als een ontwikkelingsclub.

‘We zijn hier om punten te winnen en vooruit te komen, maar de meeste van onze supporters begrijpen dat het geen rechte lijn naar boven is.

‘We hebben een goede basis en strategie en dat stelt ons in staat om de rust te bewaren, ook al wordt het weer een enorme uitdaging. Want, zoals ik al zei, de Premier League is brutaal.’

Potter probeert zichzelf bezig te houden met een wekelijkse wandeling, als onderdeel van zijn herstel van het management

Potter probeert zichzelf bezig te houden met een wekelijkse wandeling, als onderdeel van zijn herstel van het management

Potter probeert zichzelf bezig te houden met een wekelijkse wandeling, als onderdeel van zijn herstel van het management

Voor zijn eerste seizoen bij Brighton sprak Potter met deze krant over de uitdagingen die voor hem liggen. Hij zei te hopen dat de druk van de Premier League hem niet zou veranderen. Hebben ze dat ook?

‘Ik weet zeker dat ik veranderd ben, maar ik zou graag denken dat het beter is geweest’, zegt hij. ‘Drie jaar geleden ben ik er zeker van dat je me afvroeg of die betekenis me ten kwade zou veranderen.

‘Natuurlijk wordt de uitdaging groter. Je moet voortdurend vechten tegen de externe ruis. Het is zo allesverslindend en omdat de bubbel zo belachelijk is – en ik zeg dat niet op een slechte manier – kan het je het gevoel geven dat het ongelooflijk belangrijk is.

‘Natuurlijk wel, maar tegelijkertijd kijk ik naar mijn kinderen en vraag me af of het echt zo relevant is.

‘Ik zit bij een club die heeft gevochten tegen degradatie en we kennen de gevolgen van het verlaten van de Premier League. Dus het kan je verteren. Daarom moet je hard werken om dingen op te zetten die je emotioneel en mentaal een adempauze geven, zodat je de kwaliteit van je werk kunt behouden.’

Voor Potter komt de vrijlating voornamelijk van zijn vrouw, Rachel, en drie kinderen. Tijdens zijn vroege tijd in Brighton had hij het gevoel dat hij niet genoeg bewoog of niet genoeg las. Hij denkt dat hij dat nu heeft opgelost.

Hij ontsnapt af en toe om over Brighton’s South Downs te lopen – meestal met een hoed op – maar geeft toe dat de emotionele impact van 90 minuten op de zijlijn moeilijk te bezweren is. ‘Ik probeer tijdens een wedstrijd gecontroleerd te worden alsof ik te emotioneel ben. Ik ben niet behulpzaam voor het team’, legt hij uit. ‘Boos zijn is prima, maar het moet op het juiste moment zijn en dat heb ik niet altijd goed.

‘Maar games halen het van me af. Na een wedstrijd zeg ik dat je 48 uur nodig hebt. Dat is het herstelproces. Games zijn zo emotioneel en er gebeurt zoveel met je lichaam dat het twee dagen duurt voordat ik me weer normaal kan voelen. Elke week word je tot het uiterste gedreven.’

Potter is een ambitieuze man. Zijn natuurlijke gelijkmoedigheid mag niet verkeerd worden geïnterpreteerd. Hij zal ooit bij een grote club uitkomen en staat terecht hoog op de lijst van de FA als eventuele vervanger van Gareth Southgate.

Voorlopig blijven zijn doelstellingen zuiver en dat is zeldzaam. ‘Mijn drijfveren aan het begin van mijn coachingcarrière waren om het verschil te maken voor mezelf en andere mensen’, zegt hij.

‘In Zweden bij Ostersunds zijn we drie keer gepromoveerd, hebben we een grote trofee gewonnen en zijn we bij de laatste 32 in Europa geëindigd.

‘Dus winnen is onderdeel van het proces. Het overtuigt mensen en het versnelt de ontwikkeling. Je hebt beide nodig en begrijp me niet verkeerd, ik wil trofeeën winnen.

‘Maar het is me ook duidelijk dat het bij deze baan gaat om mensen helpen en het verschil maken voor teams en clubs.

‘Dat is fantastisch en daar doe je het voor. Ik doe dit niet, het zijn de spelers. Mijn rol is relatief klein. Ik probeer ze gewoon een omgeving te bieden waarin ze vooruitgang kunnen boeken.

‘Maar als ik terugdenk aan Zweden en jongens die van lagere niveaus kwamen en die geweldige ervaringen hadden die hen in staat stelden hun leven te veranderen, dan is dat als mens geweldig.

‘Ik volg ze nog steeds en ben nog steeds blij voor ze. Mensen helpen is in wezen een heel goede zaak in het leven, nietwaar?’

.